Colombia with friends

Colombia with friends !

It’s been so difficult for me to sit down and write this post, largely because every time I start, I end up just looking through thousands of ridiculous pictures and laughing for an hour.

Cyril and I had the most wonderful time with our friends visiting from the US – Lauren, Angela, and Kristin spent almost 2 weeks with us in Colombia, from the Caribbean Island of San Andres (see our last post for those stories!), to Cartagena, to Bogota, to the coffee region, to the salsa-dance capital of Cali. The girls (not surprisingly) embraced our “always-camping” lifestyle like champs and even treated us to a few delights like real a real hotel in Cartagena and letting me borrow a dress some days so I could finally look like a girl.

Our story starts in Cartagena, where we stayed in the incredible beach-front Hilton thanks to Angela’s accumulated work travel points. I won’t lie – we spent a big portion of our time either fitting way too many of us on the water slide or chatting in the Executive Lounge, enjoying the free breakfasts, free all-day snacks, and free happy hours. Having not seen these girls for almost a year, we had a lot to catch up on!

Our first days in Cartagena were spent without Cyril, who was in bed with a fever (or so he claims… 😊). The girls and I roamed the colonial streets of Cartagena, trying every single fruit or snack we saw. (Colombia is known for its wide variety of local fruits, many of which don’t even have a translation because they can’t be found anywhere else in the world!)

Wandering is what Cartagena was built for. The streets and neighborhoods are truly as beautiful and colorful as the pictures suggest, and the atmosphere is authentic. We stopped at an immaculate church, where there was an impromptu bare-foot soccer match in the front courtyard. While sipping a beer on a patio, a tribal dance erupted in the street and a Colombian man asked Kristin to dance with him between the restaurant tables. We got lost in the tunnels while visiting Castillo San Felipe and La Popa, we invited our taxi driver for coffee, we received the most hilarious cat-call of our lives (“Very White!”), and we were continuously impressed with the people of Colombia – we haven’t yet met an unkind soul.


And what do you expect an engaged girl to do when three of her best friends come to visit her? She buys her wedding dress of course 😊. In a tiny boutique in between ice cream tastings, these girls spotted the perfect dress – and it was a winner!

We were thrilled when Cyril finally rejoined the party, stronger than ever. We all took a salsa dancing class, and then used our new skills to dance later that night with the cashier at a make-your-own empanada restaurant. We also enjoyed the most spectacular coffee tasting in Café del Mural in Getsemaní, the coolest neighborhood in Cartagena with tons of street art and personality. The owner was there at the café and jumped in to our tasting, inventing concoctions on the spot and turning the experience into a real adventure. I’m so glad I gave up my “no more coffee” rule before arriving in Colombia – a little addiction headache is totally worth this experience. 😊

Ready to see the Pope !

With heavy hearts, yet full of excitement, we boarded a plane for Bogota, where we had left Big Llama parked safely with a friend. We had no idea, but we landed in Bogota the day before the Pope arrived for his Colombian visit. When we heard this, we first thought “How cool! We get to see the Pope!” until we realized that the news in fact meant that we would not see the Pope, we would not be able to drive our cars through the city, and we would thus not visit Bogota. C’est la vie, but it didn’t stop us from getting the Papa tourist kit, including a tee-shirt, baseball cap, and tote bag.

We visited the family with whom we had stayed in Bogota before our flight north, then headed out of town to the Vaca que Rie restaurant where we had camped and met the amazing security guard Williams during our last drive through Bogota. After a night of minimal sleep for the girls in their tent (thanks to a cow giving birth, a choir of dogs, and a torrential rain storm), Williams invited us all for a warm breakfast and dessert before we headed out towards Salento, the main town of the coffee region of Colombia!

In Salento we visited the Ocaso Coffee Finca, where we learned about the growing, harvesting, roasting, and tasting of various types of coffee beans before we took our newfound knowledge to town where we visited Barnabe Gourmet (great find, Cyril!). There we tried coffee brewed a plethora of ways, from siphon, to aero press, to chemex, to cold brew!

Our campground just outside of Salento proved to not only be a great place to slack line, but also a fantastic starting point for the following days. We went shopping in town, hiked to water falls (where Kristin and Lauren actually decided to swim in a waterfall that our guide book named “bone-chillingly cold”), and hiked through the Valle de Cocora, which boasts the tallest palm trees in the world. Talk about impressive.

From Salento we continued on to Filandia, an adorable, almost unknown, brilliantly colorful town in the coffee region. We spent our day there shopping and sipping coffee on colorful patios, where Kristin’s fluent Spanish landed her a full glass of milk. “Yep, soy fluente. That’s exactly what I meant to order…”

After one more stop in (aptly named) Buena Vista for lunch, coffee, and ice cream (gosh, I never saw the pattern until now…), we continued our drive to Cali, the salsa-dancing capital of Colombia. Convincing ourselves that we can stay awake past 11pm (I love my friends), we made it out to the hottest spot on a Monday night – and that’s no joke! The place was absolutely packed with locals who just wanted to dance. They loved that we were visiting and, although we thought we were pros after our one lesson, we still had a bit to learn. I’m honestly impressed with all 5 of us for rocking the dance floor all night (even if some of the men just kept spinning us girls when they decided we were a lost cause). It was such a fantastic introduction to such an important piece of the culture here, and we all can’t wait to start lessons when we get home!

Our last day in Cali was spent on a beautiful self-created tour through the San Antonio neighborhood, followed by a stop at a liquor store with a patio where we ordered artisanal Bogota Beer Company (BBC) craft beers. We spent the evening sipping our beers, giving a heart-felt toast before each sip. It was a bitter-sweet end to an incredible two weeks with these girls – I can’t wait until our next reunion!

On a eu la chance durant ce voyage de recevoir la visite d’un ami et de chacun de nos parents. Là on a mis la barre plus haut : imaginez 4 filles qui ont vécu ensemble pendant deux ans dans une maison au cœur de Phoenix, passionnées par les mêmes choses et ne pouvant s’empêcher de partager et de mettre en pratique les innombrables idées qui leur passent par la tête. Seul homme à bord, j’ai relevé le challenge avec plaisir et enthousiasme 🙂 !

Pyramide humaine dans la vallée de Cocora

Nous nous sommes ainsi retrouvés tous les cinq à Cartagena, une ville magnifique sous plusieurs aspects. Il y a tout d’abord le centre historique, avec ses rues étroites aux maisons colorées, où les balcons en bois de l’ère hispanique vous procure l’ombre réconfortante durant ces chaudes journées d’été (si cela ne vous suffit, ils ont également les meilleures glaces de Colombie ;-).

Cartagena vous offre aussi l’opportunité de pratiquer (ou de commencer) la salsa ! 1,2,3 clap 5,6,7 clap, facile ! Mais surtout avec Cartagena, vous ne savez jamais où vos pas vont vous mener. Vous pouvez ainsi vous retrouver à déambuler dans le quartier moderne de la ville et ses gratte-ciel d’un blanc immaculé qui rappelle la ville de Miami, explorer un fort antique gardant la ville depuis ses hauteurs ou se retrouver à 11h du soir dans un take-away d’empanadas avec le serveur vous invitant à entamer quelques pas de danse. Car en effet en Colombie, le but est d’être celui qui passe la musique la plus forte ;-).

Cartagna resterait incomplète sans une visite du quartier de Getsemani, où les maisons colorées, les graffitis et les galeries d’art vous plongent dans une ambiance bohème unique. Et pour conclure le tout, nous avons passé plus de deux heures à déguster toute une panoplie de cafés, ou plutôt de créations de café, concoctées par le patron du Cafe del Mural, un véritable passionné des saveurs. Une expérience unique que nous ne pouvons que recommander.

Après un cours vol sur Bogota pour récupérer Big Lama et une voiture pour les filles, nous sommes rapidement parti en direction de la zona cafetera. Même si votre espagnol se fait vieux, je pense que je n’ai pas besoin de vous expliquer qu’il s’agit de la région du…café ! Et je peux vous dire qu’on en a bien profité, en visitant notamment une plantation artisanale où nous avons été introduits aux secrets de cette délicieuse graine.

Salento, petit village perdu dans cette magnifique vallée, a également beaucoup à offrir, avec ses maisons aux colombages colorés, ses artistes de rue et ses multiples petits cafés où nous avons pu tester, expérimenter et déguster les différentes manières de « brasser » un café (French press, Chemex, Syphon, Aero press et tant d’autres). Si l’envie vous en dit, de nombreuses balades vers de magnifiques chutes d’eau vous attendent également à proximité.

Mais ce qui fait la réputation de Salento, c’est d’être la porte d’entrée pour la fameuse vallée de Cocora, une vallée qui abrite les plus grand palmiers du monde (la palma de cera del Quindio), dont certains peuvent atteindre jusqu’à 70 mètres de haut. Nous nous y sommes baladés avec enthousiasme, en testant toutes les positions de yoga et de sauts que nous pouvions imaginés 😉 !

Avant de quitter cette magnifique région, nous avons encore visité le petit village de Filandia, une sorte de cousin de Salento en termes d’architecture, mais avec moins de touristes. Et c’est là que j’ai inventé l’astuce café : lorsque vos femmes partent faire du shopping, prétendez devoir absolument tester cette unique boisson pour profiter du soleil sur une terrasse, votre bonne humeur vous en sera éternellement reconnaissant.

Toute aventure a cependant une fin, et la nôtre avec nos amies s’est ainsi terminée à Cali, grande ville de Colombie, mais remplie de charme, notamment avec son quartier de San Antonio et ses nombreux marchés. Cali est aussi la capitale de la Salsa, et nous avons sorti le grand jeu pour aller arpenter les boîtes de nuit et tester notre leçon prise à Cartagena. Conclusion : il nous faut plus de leçons, mais beaucoup de fun ce soir-là !

Coups de chœur – Tips & Tricks

Cartagena – Cafe del Mural :

Si vous cherchez un endroit non pas pour déguster du café, mais pour vivre une expérience de café, voici l’adresse à ne pas manquer. Possibilités de réserver pour des dégustations à l’avance.

If you are looking for place not to taste coffee, but to have an experience of coffee, here is the address not to be missed. You can book ahead for groups and tastings.

Cafe del Mural

Cartagena – Gelateria Paradiso :

L’endroit idéal pour une bonne glace lors de chaudes journées d’été !

The best place for a tasty ice-cream during hot summer days !

Gelataria Paradiso

Bogota – La vaca que rie :

Si vous faîtes la route entre Bogota et la zona cafetera, ne ratez pas ce grand restaurant et le magasin attenant où vous trouverez tout une série de spécialités locales.

If you are driving the road between Bogota and la coffee region, don’t miss this big restaurant and the shop next to it, where you will find a lot of local dishes.

La Vaca Que Rie

Salento – Cafe Bernabé Gourmet :

Si vous êtes à Salento, ne ratez pas ce petit café où vous pourrez tester, comprendre et déguster les différentes manières de « brasser » un café colombien.

If you are in Salento, don’t miss this little café where you will be able to test, learn and taste the different ways of « brewing » a colombian coffee.

Cafe Bernabe Gourmet

Cali – La Topa Tolondra Night Club :

Vous ne pouvez quittez Cali sans vous être essayez à la Salsa ! Cette boîte de nuit est l’idéal pour commencer et contrairement à ce que nous connaissons, les gens viennent ici pour danser et seulement danser 😉 !

You can’t leave Cali without having tried Salsa ! This disco is a great place to begin with and unlike places we know, people are here to dance and only to dance 😉 !

La Topa Bar

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